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Bilingual report: Colleges fight to survive time of change

A proud grandparent helps a student celebrate a recent graduation at Oxnard College. Fewer students are getting that opportunity due to state budget cuts and capped enrollments. File photo by Frank X. Moraga / Amigos805

State budget cuts, capped enrollment make community college today a challenge

Editor’s note: This is the first in a series of stories on the state of affairs in the California community college system. This story addresses the problems facing Latino students. Next month’s story will focus on possible solutions.

By Frank X. Moraga / Amigos805

ANALYSIS: Mayo de la Rocha has seen the cuts in community colleges in California firsthand. As the chair of the Social Science Department and a professor at Ventura College, he has seen the angst growing among his students, who have to squeeze a dwindling number of classes between their work hours.

‚ÄúIt‚Äôs making it really difficult. It‚Äôs frustrating, and forcing students to adjust their schedule,‚ÄĚ he said. ‚ÄúYou‚Äôve got to be organized to take classes, go to work and then come back later. It‚Äôs making it hard. We don‚Äôt have the amount of classes ‚Ķ we used to have.‚ÄĚ

All things to all people. That seemed to be the unofficial motto for the California community college system.

If you were a student fresh out of high school and you weren’t ready or financially able to attend a university, the local community college was the place to go to earn your general education transfer units, explore a couple of career paths at the affordable price of $11 per unit (back in 2002-03) or just find yourself.

Veterans who completed their military service could fill out a few forms and start receiving the GI Bill aid they needed to begin their dream of a higher education. University graduates could receive the re-entry training they needed for a new career, while others could take a college class or two and dabble in ceramics, painting or recreational sports or lifelong learning. These were just a few of the many alternatives available to students at what used to be known as junior college. Ah, the good ole days.

Now, it’s time for that hard reality. This isn’t your daddy’s or grandma’s community college.

The state government, which provides the funding for community colleges in California, has been hit by crippling debt after years of spend now, save later policies, lack of property tax revenue due to Proposition 13 and investment losses during the Great Recession. Meanwhile, voters were more likely to approve bond measures for new buildings than teacher salaries.

As a result, enrollment has been capped, a whole alphabet soup of elective classes have been gutted from the budget, and students were left scrambling to get the general education courses they need to transfer to a university. Last year, more than 137,000 would-be community college students statewide couldn’t get into any courses.

The $11 per unit class. Forget about it. In 2011 that jumped to $26 per unit, climbing to $36 this past semester, with fees scheduled to go up to $46 starting this summer.

Paying more for the opportunity to get less. That is where we are in the world of California community colleges.

Teachers and staff  have been laid off, with a variety of programs cut. At the Ventura County Community College District, which includes Moorpark, Oxnard and Ventura colleges, the district’s board voted in April to cut 60 jobs, eliminate cafeteria services at the three colleges and save itself about $2.6 million, according to a story in the Ventura County Star.

And Latino students, especially on the west side of Ventura County where their population numbers are greatest, seem to be the ones being hurt the most by the cuts.

Ventura College is a Hispanic Serving Institution (HSI), after spending years trying to recruit Latino students from Santa Paula, Fillmore and elsewhere in its service area, Mayo de la Rocha said. The cuts in classes and rising enrollment fees are hurting the chances of Latinos to pursue higher education and he fears that more and more of those students will decide to forgo college classes this fall.

‚ÄúWe‚Äôve got a good situation going here. I feel good about making college accessible to Latinos. I hope this coming fall we will have the same number of students we have now, but I don‚Äôt think so. Hopefully we will not lose our Hispanic Serving Institution status.‚ÄĚ

Antonio R. Flores doesn’t believe community colleges in California will lose their HSI status, primarily due to demographics in the state.

‚ÄúThe growth of Latinos is so evident. In California, Latinos are now more than one half of the students in K through 12,‚ÄĚ said Flores, president and chief executive officer of the Hispanic Association of College and Universities (HACU), with offices in Washington, D.C., Sacramento and San Antonio, Texas.

However, California could be killing its economic recovery if it doesn’t help Latino students gain the training they need to succeed in today’s business world.

‚ÄúWithout Latinos getting college degrees, the economy will not recover nearly as fast,‚ÄĚ Flores said. ‚ÄúIt‚Äôs more of a knowledge-based economy that requires a high level of skills. We continue to import people into technology and health careers from other backgrounds because we don‚Äôt do enough to prepare those who are here. We are shortchanging Latinos, California and the country as well.‚ÄĚ

Flores cited a study earlier this year by the Pew Hispanic Center in Washington, D.C., which reported that Hispanics will account for 74 percent of the growth in the U.S. labor force during the next eight years, up from 54 percent during the previous decade and 36 percent during the 1990s. The report is based on projections from the Bureau of Labor Statistics.

The growth is due to both immigration and birth rates, along with the aging of the non-Hispanic white population, the center reported.

‚ÄúIn California that number has to be greater,‚ÄĚ Flores said. ‚ÄúIf we don‚Äôt have enough new workers trained, we‚Äôre going to be in trouble.‚ÄĚ

Community colleges make up half of HACU’s more than 400-member institutions in California and nationwide, Flores said.

‚ÄúWe have a very keen interest in community colleges, their future and the Latino community. Students need to succeed in community college and beyond,‚ÄĚ he said.

To help them succeed, Flores said HACU is pushing states to reverse the trend of cutting budgets for community colleges and is advocating on the national level for more funding, not only through grants but through more financial aid for students.

‚ÄúBut we are going to have to get our thinking caps on and really come up with new ideas on how funding can be done‚ÄĚ to support community colleges, he said.

During the past three years, the Ventura County Community College District has cut $16.2 million from its budget after state officials cut $800 million from the community college budget statewide during the period.

College officials statewide are now sweating it out like college students before a final as they await results of a November ballot initiative that would provide additional funding to the state’s beleaguered education system. And that would only allow the system to keep services at present levels, not expand them.

If the initiative fails, the state government may have to cut $5.2 billion from its community college budget.

John Garcia graduated last June with a certificate from the addiction disorders program at Oxnard College. He is now taking his final math courses so he can transfer to CSU Channel Islands as a sociology major.

He said he feels ‚Äúvery fortunate‚ÄĚ having already completed most of his classes. ‚ÄúFor those students not receiving financial aid, I can see it as a real hardship for them. The books alone cost an average of $100 each. And with tuition now at $36 per unit, it‚Äôs very discouraging to students. It‚Äôs a crisis for us.‚ÄĚ

Garcia has preference as a returning student and a veteran, so it is easier for him to sign up for his last two classes.

‚ÄúBut for the average student, they are having a difficult time getting their classes,‚ÄĚ he said. ‚ÄúI checked out the summer schedule at Oxnard College and they are not offering that many classes. At Santa Barbara City College it seems like they have not had any cuts. I know it‚Äôs a well-to-do community, but we love Oxnard College, we need it and it changes lives.‚ÄĚ

‚ÄĒ Full disclosure: Frank X. Moraga is a graduate of Ventura College with an associate‚Äôs degree in journalism. He has also taken community college courses at Oxnard College and Long Beach City College. The writer‚Äôs wife, whom he met at Ventura College, teaches a mass communication course in the district that may also be affected by cutbacks this fall.

***

College administration officials, elected officials and community leaders gather on stage during a recent graduation at Oxnard College. File photo by Frank X. Moraga / Amigos805

Los colegios luchan por sobrevivir una época de cambio

Los recortes del presupuesto estatal, los despidos y los límites en las inscripciones hacen que actualmente los colegios sean un desafío

Nota del editor: Esta es la primera parte de una serie de artículos sobre el estado en que se encuentra el sistema de colegios comunitarios de California. Este artículo aborda los problemas que enfrentan los estudiantes latinos. El siguiente a publicarse el próximo mes se enfocará en posibles soluciones.

Por Frank X. Moraga / Amigos805

AN√ĀLISIS:¬†Mayo de la Rocha ha sido testigo presencial de los recortes a los colegios comunitarios de California. Como profesor y director del Departamento de Ciencias Sociales del Colegio de Ventura le ha tocado ver lacreciente angustia de sus alumnos que tienen que hacer huecos en sus horarios de trabajo para acomodar el cada vez menor n√ļmero de clases.

‚ÄúLo hace realmente dif√≠cil. Es frustrante y obliga a los¬†estudiantes a ajustar sus horarios‚ÄĚ, dijo el maestro. ‚ÄúTienes que organizarte para asistir a clases, ir a trabajar y luego regresar m√°s tarde. Se est√° volviendo dif√≠cil. No contamos con la cantidad de clases… que sol√≠amos tener‚ÄĚ.

Oportunidades para todas las personas. Ese parecía ser el lema extraoficial del sistema de colegios comunitarios de California.

Si eras un estudiante reci√©n graduado de la escuela¬†preparatoria y aun no estabas listo o financieramente¬†preparado para ir a la universidad, el colegio comunitario era el lugar a donde ir para obtener las unidades de¬†materias generales y luego transferirte a la universidad, para explorar un par de carreras a un costo econ√≥mico de $11 por unidad (all√° por el a√Īo escolar 2002-03) o¬†simplemente para encontrarte a ti mismo.

Los veteranos de guerra que terminaban el servicio¬†militar pod√≠an llenar algunos formularios y comenzar a¬†recibir ayuda de la Ley del Soldado Estadounidense¬†(conocido como GI Bill en ingl√©s) que necesitaban para comenzar a hacer realidad su sue√Īo de obtener una¬†educaci√≥n superior. Las personas con t√≠tulo universitario pod√≠an obtener la preparaci√≥n que necesitaban para iniciar una nueva carrera, mientras que otros pod√≠an tomar una o dos clases universitarias e incursionar en la cer√°mica, la pintura o los deportes recreativos, o ir a la escuela por a√Īos para mejorar sus vidas. Estas eran s√≥lo algunas de las muchas alternativas disponibles para los estudiantes en lo que sol√≠a ser conocido como el colegio juvenil‚ÄĒjunior, en ingl√©s. ¬°Ah, los viejos tiempos!

Pero hoy día es tiempo de enfrentar una dura realidad. Estos no son los colegios comunitarios a los que fueron tu papacito o tu abuelita.

El gobierno estatal, que proporciona los fondos a los colegios comunitarios de California, ha sido azotado por una deuda paralizante despu√©s de a√Īos pol√≠ticas de ‚Äúgasta ahora y ahorra despu√©s‚ÄĚ, por una falta de ingresos por impuestos a la propiedad debido a la Proposici√≥n 13 y por las p√©rdidas en sus inversiones durante la Gran Recesi√≥n. Al mismo tiempo los votantes se inclinan m√°s a aprobar medidas de bonos para nuevos edificios que para el salario de maestros.

Como resultado se limit√≥ el n√ļmero de inscripciones, se recort√≥ del presupuesto una larga lista de clases optativas, y los estudiantes batallan para conseguir los cursos de educaci√≥n general que necesitan para transferirse a una universidad. El a√Īo pasado m√°s de 137 mil personas que aspiraban a ir a colegios comunitarios en todo el estado no pudieron tomar ning√ļn curso.

Olv√≠date de las unidades de clase de $11. En el a√Īo 2011 su costo se dispar√≥ hasta alcanzar $26, aument√≥ a $36 el semestre pasado, y se prev√© que subir√° a $46 a partir de este verano.

Ahora pagas más por la oportunidad de recibir menos. Esa es la situación actual de los colegios comunitarios de California.

Han despedido a maestros y personal y han recortado una variedad de programas. En el Distrito de Colegios¬†Comunitarios del Condado de Ventura, que incluye a los colegios de Moorpark, Oxnard y Ventura, la junta escolar aprob√≥ en abril la reducci√≥n de 60 puestos de trabajo, la eliminaci√≥n de los servicios de cafeter√≠a en los tres¬†planteles y el ahorro de alrededor de 2,6 millones de d√≥lares, seg√ļn un art√≠culo del diario Ventura County Star.

Y los estudiantes latinos, especialmente en el oeste del Condado de Ventura en donde sus cifras de población son mayores, parecen ser los más perjudicados por los recortes.

El Colegio de Ventura es una Instituci√≥n de Servicio¬†Hispano (ISH), algo que logr√≥ despu√©s de a√Īos de labor para reclutar a estudiantes latinos de Santa Paula, Fillmore y otras comunidades en su √°rea de servicio, dijo Mayo de la Rocha. Los recortes en las clases y el aumento del costo de las inscripciones est√°n reduciendo la posibilidad de que los latinos obtengan una educaci√≥n superior y el¬†profesor teme que en este oto√Īo muchos de esos¬†estudiantes se olviden de tomar clases en el colegio.

‚ÄúAqu√≠ tenemos una situaci√≥n id√≥nea. Me agrada que los colegios sean m√°s alcanzables para los latinos. Espero que el pr√≥ximo oto√Īo contemos con el mismo n√ļmero de¬†estudiantes que tenemos ahora, pero no lo creo (posible). Ojal√° que no perdamos nuestra acreditaci√≥n como¬†Instituci√≥n de Servicio Hispano‚ÄĚ.

Antonio R. Flores no cree que los colegios comunitarios de California perderán su condición de ISH, principalmente debido a la demografía del estado.

‚ÄúEl crecimiento de la poblaci√≥n latina es muy evidente. En California los latinos son ahora m√°s de la mitad de los estudiantes desde el k√≠nder al doceavo grado‚ÄĚ, dijo Flores, presidente y director ejecutivo de laAsociaci√≥n Hispana de Colegios y Universidades (HACU, siglas en ingl√©s) que tiene oficinas en Washington DC, Sacramento y San Antonio, Texas.

Sin embargo, California podría sacrificar su recuperación económica si no ayuda a los estudiantes latinos para que reciban la preparación que necesitan para triunfar en el mundo de los negocios de hoy.

‚ÄúSi los latinos no obtienen t√≠tulos universitarios, la econom√≠a no se recuperar√° tan¬†r√°pido‚ÄĚ, dijo Flores. ‚ÄúSe trata m√°s de una econom√≠a basada en el conocimiento que requiere un alto nivel de habilidades.

Seguimos¬†importando gente de otros or√≠genes para puestos de tecnolog√≠a y salud ya que no hacemos lo suficiente para preparar a los que est√°n aqu√≠. No estamos valorando a los latinos, a California ni a la naci√≥n‚ÄĚ.

Flores cit√≥ un estudio realizado a principios de este a√Īo por el Centro Hispano Pew de Washington, DC, que report√≥ de que los hispanos representar√°n el 74 por ciento del crecimiento de la fuerza laboral de EE.UU. durante los pr√≥ximos ocho a√Īos, mayor que el 54 por ciento de la d√©cada pasada y que el 36 por ciento de la d√©cada de 1990.¬† ¬† El informe se basa en las proyecciones de la Oficina de Estad√≠sticas Laborales.

El crecimiento se debe a la inmigración y las tasas de natalidad, junto con el envejecimiento de la población blanca no hispana, reportó el centro.

‚ÄúEsa cifra debe ser mayor en California‚ÄĚ, dijo Flores. ‚ÄúEnfrentaremos problemas si no tenemos suficientes¬†trabajadores capacitados nuevos‚ÄĚ.

Los colegios comunitarios representan la mitad de las m√°s de 400 instituciones miembros de HACU en¬†California y todo el pa√≠s, seg√ļn Flores. ‚ÄúTenemos un gran inter√©s en los colegios comunitarios, su futuro y la¬†poblaci√≥n latina. Los estudiantes necesitan tener √©xito en los colegios comunitarios y m√°s all√°‚ÄĚ de estas¬†instituciones, dijo el presidente de HACU.

Para ayudarles a triunfar, dijo Flores, la asociación hispana presiona a los estados para que reviertan la tendencia de reducir los presupuestos de los colegios comunitarios, y aboga a nivel nacional para obtener más fondos, no sólo como becas sino con más ayuda financiera para estudiantes.

‚ÄúPero vamos a tener que ponen a trabajar nuestros cerebros y de verdad pensar en nuevas ideas sobre c√≥mo conseguir los fondos‚ÄĚ para apoyar a los colegios¬†comunitarios, agreg√≥ Flores.

En los √ļltimos tres a√Īos el Distrito de Colegios¬†Comunitarios del Condado de Ventura recort√≥ 16,2 millones d√≥lares de su presupuesto despu√©s de que las autoridades estatales cortaron 800 millones de d√≥lares del presupuesto para los colegios comunitarios de todo el estado durante ese per√≠odo.

Los funcionarios de los planteles en todo el estado están sudando la gota gorda como estudiantes universitarios antes de un examen final mientras que aguardan los resultados de una iniciativa electoral de noviembre que aportaría financiación adicional al asediado sistema educativo. Y eso sólo permitiría que el sistema mantenga los servicios al nivel actual, no ampliarlos.

Si la iniciativa fracasa el gobierno del estado podría tener que recortar 5,2 mil millones de dólares de su presupuesto para los colegios comunitarios.

El pasado mes de junio John Garc√≠a se gradu√≥ del¬†Colegio de Oxnard con un certificado del programa de trastornos adictivos. Ahora toma sus √ļltimos cursos de matem√°ticas para poder transferirse a la Universidad

Estatal de California en Channel Islands y estudiar sociología.

Dijo que se siente ‚Äúmuy afortunado‚ÄĚ de haber¬†terminado la mayor parte de sus clases. ‚ÄúPara aquellos estudiantes que no reciben ayuda financiera, puedo ver que una verdadera carga para ellos. Los libros cuestan un promedio de $100 cada uno. Y ahora es muy desalentador para los estudiantes con la matr√≠cula de $36 por unidad. Es una crisis para nosotros‚ÄĚ.

Garc√≠a recibe preferencia por ser un estudiante continuo del colegio y como veterano, por lo que le es m√°s f√°cil inscribirse en sus dos √ļltimas materias.

‚ÄúPero los estudiantes regulares enfrentan una¬†temporada dif√≠cil para conseguir sus cursos‚ÄĚ, dijo el¬†exsoldado. ‚ÄúRevis√© el programa de clases de verano del Colegio de Oxnard y no est√°n ofreciendo muchos cursos. Parece que el Colegio de la Ciudad de Santa B√°rbara que no ha tenido ning√ļn recorte. S√© que es un comunidad rica pero nos encanta el Colegio de Oxnard, lo necesitamos y¬†cambia (nuestras) vidas‚ÄĚ.

‚ÄďAclaraci√≥n: Frank X. Moraga se recibi√≥ del Colegio de Ventura con un titulo en periodismo. Tambi√©n ha tomado cursos en el Colegio de Oxnard y en el Colegio de la Ciudad de Long Beach. La esposa del escritor, a quien Moraga conoci√≥ en el Colegio de Ventura, imparte un curso de comunicaciones en el distrito que tambi√©n podr√≠a verse afectada por los recortes en el oto√Īo.

‚ÄĒ Traducci√≥n por Cesar Arredondo

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