Bilingual commentary: Islamic Influences in Our Lives

December 6, 2017
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By David Magallanes / Guest contributor

David Magallanes

At a time when the leadership in our country is ostentatiously and shamefully provoking hatred toward Muslims in our own country—including American citizens—and throughout the world, it is important to recognize the positive impacts of Islam in our daily lives.

As a math educator, I am acutely aware of the contribution of the Arabs to Western mathematics. Certainly, the Greeks and Romans were the bedrock of much of our mathematics, but it was the Arabs who provided the mathematical raw material that was translated into Latin and that subsequently powered Europe out of the Dark Ages and into the Renaissance. Arab mathematics paved the way for the mathematical breakthroughs in the 17th century, including those of the renowned mathematician Isaac Newton, who humbly proclaimed that he stood on the shoulders of giants. Among those “giants” would be the Arab astronomers and mathematicians whose very language gave us the word “algebra.” European mathematics might have foundered were it not for the dedication and commitment of the erstwhile Arab scholars and mathematicians, who strived to develop and preserve their mathematical knowledge. And if European mathematics had not “gotten off the ground” after all, then the United States may well not have taken the lead in space and science as it did, and therefore become a world leader.*

Likewise, we owe a great deal of respect toward the Islamic cultures for their contributions to architecture. Santa Barbara and Ventura, for example, may be known for their “Spanish architecture,” but it was the Arabs who lived and thrived in Spain toward the end of the first millennium and developed some of the finest architecture this world has ever seen. The word “caliphate” conjures in our minds all kinds of images of the terrorist group Islamic State beheadings and mayhem, but the Caliphate of Córdoba, Spain, was the cultural capital of the West around the year 1000. Its architecture had descended from that of Damascus, Syria.

Let’s keep that in mind next time we visit Santa Barbara or downtown Ventura and marvel at the architectural beauty of their buildings. After all, we can’t separate Spanish culture from Islam. And the American Southwest—including California—was once under the flag of Spain. The Islamic legacy, then, is an integral part of ours.

When so many Americans irrationally hate Muslims, spurred on by political forces, it’s important for us to recognize the treasure that is their heritage.

*Islamic contributions to mathematics

— David Magallanes is a writer, speaker and professor of mathematics.

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Influencias Islámicas en Nuestras Vidas

Por David Magallanes / Columnista invitado

Durante este tiempo cuando el liderazgo de nuestro país está provocando de manera ostentosa y vergonzosa el odio hacia los musulmanes en nuestro propio país—incluyendo ciudadanos estadounidenses—y en todo el mundo, es importante reconocer los impactos positivos del islam en nuestra vida cotidiana.

Siendo instructor de matemáticas en el colegio, soy muy consciente de la contribución de los árabes a las matemáticas occidentales. Por supuesto, los griegos y los romanos fueron la base de muchas de nuestras matemáticas, pero fueron los árabes quienes proporcionaron la materia prima matemática que se tradujo al latín y que posteriormente impulsó a Europa fuera de la Edad Media y hacia el Renacimiento. Las matemáticas árabes allanaron el camino para los avances matemáticos en el siglo XVII, incluso los del gran matemático Isaac Newton, quien humildemente proclamó que se sostenía sobre los hombros de los gigantes. Entre esos “gigantes” estarían los astrónomos y matemáticos árabes cuyo mismo lenguaje nos otorgó la palabra “álgebra”. Las matemáticas europeas podrían haber fracasado de no ser por la dedicación y el compromiso de los antiguos eruditos y los matemáticos árabes, que se esforzaron por desarrollar y preservar sus conocimientos matemáticos. Y si las matemáticas europeas no se hubieran desarrollado al fin y al cabo, entonces Estados Unidos bien podría no haber tomado la delantera en el espacio y la ciencia como lo hizo, por lo cual se convirtió en un líder mundial.*

Asimismo, debemos mucho respeto hacia las culturas islámicas por sus contribuciones a la arquitectura. Santa Bárbara y Ventura, por ejemplo, pueden ser reconocidos por su “arquitectura española”, pero fueron los árabes quienes vivieron y prosperaron en España hacia el final del primer milenio y desarrollaron unos de los mejores ejemplos arquitectónicos que jamás hayamos visto. La palabra “califato” evoca en nuestras mentes todo tipo de imágenes de decapitaciones y caos del grupo terrorista Estado Islámico, pero el Califato de Córdoba, España, fue la capital cultural de Occidente alrededor del año 1000. Su arquitectura había provenido de la de Damasco, Siria.

Tengamos esto en cuenta la próxima vez que visitemos Santa Bárbara o el centro de Ventura y nos maravillaremos ante la belleza arquitectónica de sus edificios. Al cabo que no podemos separar la cultura española del islam. Y el suroeste de Estados Unidos, incluyendo California, estuvo una vez bajo la bandera española. El legado islámico, entonces, es una parte integral del nuestro.**

Cuando tantos estadounidenses odian irracionalmente a los musulmanes, espoleados por las fuerzas políticas, es importante que reconozcamos el tesoro que es su herencia.

*Contribuciones islamicas a las matemáticas

— David Magallanes es un escritor, orador y profesor de matemáticas.

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